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Faltan poco más de 3 semanas para que 2012 llegue a su fin, y qué mejor ocasión que ésta para hacer balance y mirar al futuro. Para la presidenta de la Alianza Cooperativa Internacional, Pauline Green, “es el momento de un cambio radical”.

“En mi opinión no hay una crisis económica, no hay una crisis financiera como otras que se han producido a lo largo del siglo XX, sino que se está produciendo un cambio de sistema”.

Éstas son las palabras con las que Manuel Mariscal se refiere a la actual situación económica y, con ellas, se pone del lado de quienes confían en que el contexto actual de crisis y desencanto provoque un cambio radical en nuestro modelo económico y social.

Como presidente de CICOPA, la Organización Internacional de las Cooperativas de Producción Industrial, Artesanal y de Servicios, Mariscal es una de las 12,000 personas que, hace justo un mes, visitaba Manchester, la cuna del movimiento cooperativo, para despedir 2012. Allí, más de 750 empresas cooperativas de 88 países de todo el mundo se daban cita para clausurar el Año International de las Cooperativas, pero también para marcar el inicio de lo que ellas mismas han querido llamar una década de crecimiento cooperativo. Convocados por la Alianza Cooperativa Internacional, empresarios, usuarios y socios de empresas cooperativas aprobaban y presentaban sus “Retos para 2020” – un ambicioso plan con que el pretenden conseguir que las cooperativas se conviertan en el modelo de negocio más popular entre los consumidores, en el modelo empresarial de mayor crecimiento, y en líderes en sostenibilidad económica, social y medioambiental.

Líderes en sostenibilidad

De acuerdo con el informe The Resilience of the Co-operative Model, publicado por CICOPA, al menos 650 millones de personas en todo el mundo —el 15% de la población adulta internacional— son miembros de una o más cooperativas.

Por supuesto, hay muchos y muy diferentes tipos de cooperativas que operan en todos los sectores, desde la habitual tienda, hasta los clubs deportivos, pasando por las aseguradoras o las empresas funerarias. Sin embargo, con independencia de su actividad o del lugar desde el que trabajen —la legislación que regula a estas empresas varía de un país a otro—, todas ellas comparten una manera muy particular de hacer negocios: ponen a las personas en el centro de su actividad, es decir, al capital humano por delante de sus beneficios económicos.

Por supuesto, las cooperativas son empresas y “no viven en una economía paralela”, como dice el director de Cooperatives Europe, Klaus Niederländer. “También están sufriendo con la caída del consumo, especialmente en el sector agrícola y en el comercio”, pero hay algo que les ayuda a hacer frente a los malos tiempos con más eficacia que los negocios convencionales. Sus niveles de generación de empleo sirven de ejemplo.

A estas alturas, probablemente no es necesario recordar que este año la tasa de desempleo ha alcanzado el 10% en la UE, afectando sobremanera a los más jóvenes. Sin embargo, pese a los cientos —y miles— de empresas que cierran cada día, las cooperativas todavía generan puestos de trabajo; a saber, 5 millones y medio de ciudadanos trabajan en alguna de las 250.000 cooperativas repartidas por Europa; en Francia, estas empresas emplean a 1 millón de personas –un 13,5% de la población activa de este país—; en España crean un 12,5% de los puestos de trabajo.

Sus objetivos a largo plazo y su capacidad para trabajar de forma autónoma e independiente, con sus propios recursos, contribuyen a que las cooperativas sean más resistentes, más capaces, de responder y sobrevivir en tiempos de inestabilidad económica.

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The Co-operative Group es la cooperativa más importante del Reino Unido, con unos beneficios de 14.000 millones de libras anuales -Photo: Co-operative News

Un estudio elaborado por el gobierno canadiense asegura que las cooperativas tienden a durar dos veces más tiempo que otras empresas del sector privado. En Italia, entre 2006 y 2010, las cooperativas de la región de Trentino generaron tres veces más beneficios que las empresas de la región de Bolonia. Y en el Reino Unido, la economía cooperativa ha crecido un 20% desde 2008, mientras que la economía británica en su conjunto sufría una caída del 1.7% en el mismo período de tiempo.

El preferido de los consumidores

Todo esto es posible porque las cooperativas son propiedad de sus miembros, quienes, a su vez, tienen voz y voto en cómo funcionan.

Las empresas cooperativas tienen el objetivo último de beneficiar a sus socios y, por ello mismo, son mejores a la hora de atender y escuchar las necesidades reales de la población. Sin embargo, su flexibilidad y adaptabilidad no sólo define su capacidad para responder a las necesidades de la sociedad, sino que también se convierte en un elemento decisivo para hacer frente a las exigencias del mercado y de cada sector. Las cooperativas son innovadoras y están preparadas para responder a los cambios que se producen a su alrededor: “En un contexto de desigualdad creciente como el actual, un modelo de negocio basado en principios democráticos que responde a las necesidades de las personas es más relevante y necesario que nunca”, explica Ed Mayo, secretario general de Co-operatives UK, la organización que representa a las empresas cooperativas en el Reino Unido. “Es destacable, por ejemplo, que la nueva generación de empresas de energías renovables que ha surgido en países como Dinamarca y Alemania se esté creando sobre las bases de los principios cooperativos”.

El modelo de negocio de mayor crecimiento

Teniendo en cuenta estos datos, no es de extrañar que economistas como la profesora Noreena Hertz —autora de IOU: The Debt Threat— hayan hablado de las cooperativas como “parte de la solución” al modelo económico imperante.

Durante los actos de clausura del Año Internacional de las Cooperativas, en Manchester (Reino Unido), la presidenta de la Alianza Cooperative Internacional, Pauline Green, presentaba la Hoja de Ruta para una década de crecimiento cooperativo asegurando que era el momento para “un cambio radical”. Los objetivos de ese documento son ambiciosos hasta el extremo de que la ACI le gustaría ver a las cooperativas teniendo voz en los más importantes foros de discusión a nivel internacional: “¿Por qué no hay una sola cooperative en la dirección del Banco Mundial?”, preguntaba Pauline Green, “Y, ¿por qué cuando se reúne el B20, el foro de las grandes empresas de los países del G20, ninguno de los 125 negocios representados son cooperativos o mutualidades?”.

En su opinión, el mundo necesita una economía global más equilibrada que dé a la gente voz y voto, y que no deje a la ciudadanía a la merced de los poderes económicos. Que esto se convierta en una realidad o no es algo que sólo el tiempo podrá decidir.

NACIDAS EN TIEMPOS DE CRISIS

Quizás, el único motivo por el que las cooperativas son más resistentes a la crisis que las empresas convencionales es porque nacieron en un contexto similar al actual.
1884, el año en que los pioneros de Rochdale crearon la primera cooperativa en el noroeste de Inglaterra —por supuesto, hubo experiencias previas pero no consiguieron cuajar—, estuvo marcado por las huelgas y las revueltas.
La revolución industrial había ocasionado el descontento de un amplio sector de la población que, explotada y sometida a precarias condiciones laborales y bajos salarios, era incapaz de cubrir necesidades básicas como el mismo acceso a la comida.
Es en ese contexto en el que los 28 pioneros de Rochdale deciden crear su cooperativa para garantizar el acceso a productos más puros (harina no adulterada, principalmente) vendidos a un precio justo a sus socios.
 
Texto original publicado en http://www.wavemagazine.net/econ/international-year-of-cooperatives.htm 
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